Se giró y comenzó a caminar de regreso a donde esperaban los demás

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Bajaron por un pasillo vacío, después de despedir a los guardias, y tomaron un ascensor bajo tierra. Ninguno de los dos dijo nada. De alguna manera, el hundimiento de los hombros de Lang roía la conciencia de Radek.

Cuando emergieron, fue para traspasar a un centinela, donde Lang le dio una contraseña y autorizó a su compañero, a otro elevador que los ahogaba aún más.

“Yo …” El periodista se aclaró la garganta, torpemente. “Repito lo que dije antes. Estoy aquí principalmente como ciudadano interesado en el bienestar público … que incluye el mío, por supuesto, y el de mi familia, si alguna vez tengo uno. Si puede mostrarme razones válidas para no hacerlo. Rompiendo esta historia, no lo haré. Incluso te dejaré hipnocondicionarme en contra de hacerlo, voluntariamente o de otra manera “.

“Gracias”, dijo el director. Su boca se curvó hacia arriba, pero era una sonrisa sacudida. “Eso es decente de ti, y lo aceptaremos … creo que estarás de acuerdo con nuestra política. Lo que me preocupa es el resto del mundo. Si pudieras averiguar tanto como lo hiciste …”

El corazón de Radek saltó entre sus costillas. “¡Entonces tienes inmortalidad!”

“Sí. Pero no soy inmortal. Ninguno de nuestro personal lo es, excepto … Aquí estamos”.

Hubo un susurro oculto de maquinaria cuando salieron a una pequeña sala de entrada. Otro guardia estaba sentado allí, al lado de un escritorio. Más allá de él había una pequeña puerta de inmensa solidez, la puerta de una bóveda.

“Tendrás que dejar todo lo metálico aquí”, dijo Lang. “Un objeto de acero podría saltar tan ferozmente como para lastimarte. Tu reloj se arruinaría. Incluso las monedas podrían volverse incómodamente calientes … corrientes de Foucault, ya sabes. Estamos a punto de atravesar el campo magnético más fuerte que se haya generado”.

En silencio, con la boca seca, Radek apiló sus cosas sobre el escritorio. Lang operó una cerradura de combinación en la puerta. “También hay efectos nerviosos”, dijo. “El campo es lo suficientemente fuerte como para influir en las descargas eléctricas de tus sinapsis. Prepárate para unos segundos desagradables. Sígueme y camina rápido”.

La puerta se abrió en un pasillo estrecho y bajo de varios metros de largo. Radek sintió que su corazón latía con locura, su visión era borrosa, había pánico en su cerebro y un sudor en su piel. Tropezando en una pesadilla, llegó hasta el final.

El horror se desvaneció. Estaban en otra habitación, con instalaciones de almacenamiento y lo que se parecía a una compuerta de aire de una nave espacial en la pared opuesta. Lang sonrió temblorosamente. “No es divertido, ¿verdad?”

“¿Para qué sirve?” Radek jadeó.

“Para mantener las partículas cargadas fuera de aquí. Y el conjunto completo de cámaras está a 500 metros bajo tierra, envuelto en diez metros de ladrillo de plomo y rodeado de tanques de agua pesada. Este es el único lugar en el Sistema Solar, me imagino, donde cósmico los rayos nunca vienen “.

“Te refieres-”

Lang golpeó su pipa y la dejó en un gobboon. Abrió los casilleros para revelar un conjunto de trajes de aire, completos con cascos y tanques de oxígeno. “Nos lo pusimos antes de seguir adelante”, dijo.

“¿Infección del otro lado?”

“Nosotros somos los infectados. Vamos, te ayudaré”.

Cuando se metieron en el equipo, Lang agregó en tono de conversación: “Este lugar debe tener todas sus cosas, por supuesto … sus propios generadores eléctricos, etc. La fuente de energía más importante es el carbono puro isotópicamente quemado en oxígeno. Usamos un Reactor nuclear para crear el campo magnético en sí, pero no se permite la energía atómica dentro de él “. Abrió el camino hacia la escotilla, la cerró y puso en marcha las bombas. “Tenemos que eliminar todo el aire normal y sustituirlo por las cámaras internas”.

“¿Qué hay de la comida? Barwell dijo que la comida fue preparada en las cocinas y traída aquí”.

“Sintetizado a partir de elementos recuperados de productos de desecho. Lo cocinamos en la parte superior, tomando precauciones. Entran unos pocos átomos radiactivos, pero no lo suficiente como para importar mientras tengamos cuidado. Estamos muy apretados por el espacio aquí abajo. para hacer algunos compromisos “.

“Creo …” Radek se quedó en silencio. Cuando la esclusa fue evacuada, su traje de aire no articulado se extendió, lo dejó prisionero, pero apenas se dio cuenta. Había mucho más en qué pensar, demasiado que captar a la vez.

No hasta que el ciclo terminó y habían atravesado la cerradura, él volvió a hablar. Luego vino duro y brusco: “Empiezo a entender. ¿Cuánto tiempo ha pasado esto?”

“Comenzó hace unos 200 años … un proyecto temprano del Instituto”. La voz de Lang era de alguna manera débil sobre el teléfono del casco. “En ese momento, no era posible hacer isótopos realmente puros en cantidad, por lo que solo hubo resultados limitados, pero fue suficiente para justificar una investigación adicional. Este conjunto particular de cámaras y elementos químicos tiene 150 años. , una brillante confirmación, desde el principio … y el Instituto nunca se ha atrevido a revelarlo. Tal vez deberían haberlo hecho en ese entonces, tal vez la gente podría haber tomado la noticia, pero no ahora. rabia asesina de frustración; no creerían la verdad, no se atreverían a creer, y solo Dios sabe lo que harían “.

Mirando a su alrededor, Radek vio una habitación grande, forrada de plástico, llena de jaulas. A medida que se encendían las luces, ratas blancas y cobayas se agitaban dormidos. Una de las ratas se acercó para mordisquear los cables y observar a los humanos con sus ojos rosados.

Lang se inclinó y estudió la etiqueta. “Este tipo tiene, um, 66 años. Todavía gordo y atrevido, en perfecto estado, como puede ver. Nuestro preso mamífero más antiguo es un conejillo de indias: ciento cuarenta y cinco años. Este aquí”.

Lang se quedó mirando a la bestia inmortal durante un rato. No se veía inusual … solo saludable. “¿Qué hay de los monos?” preguntó.

“Los probamos. Finalmente lo abandonamos. Un mono es un animal activo; era demasiado cruel para mantenerlos encerrados para siempre. Incluso se volvieron locos, algunos de ellos”.

Las pisadas eran huecas cuando Lang se dirigió hacia la puerta interior. “¿Tienes la idea?”

“Sí … creo que sí. Si la radiación intensa acelera el envejecimiento, la radioactividad natural es responsable del envejecimiento normal”.

“Absolutamente. Una cuestión de células se desorganizan lentamente, a través de décadas en el caso del hombre: los genes que las gobiernan son mutilados, los cromosomas se desgarran, el nucleoplasma y el citoplasma se dañan de manera irreversible. Y, por supuesto, una célula mutada a menudo produce el mal Combinación de enzimas, y si se regenera, se reemplaza por una del mismo tipo. El efecto es acumulativo, cada vez más células defectuosas. Un bombardeo constante, toda su vida … aquí en la Tierra, siete rayos cósmicos. por segundo desgarrándote, y tú mismo eres radioactivo, incluyes radiocarbono y radiopotasio y radiofosforado … La Tierra y los planetas, la atmósfera, todo irradia. ¿Es de extrañar que al fin nuestro mecanismo orgánico comience a romperse? La maravilla es que vivamos tanto como nosotros “.

La voz seca de alguna manera se estaba estabilizando. Radek preguntó: “¿Y este lugar está aislado?”

“Sí. La vida animal y vegetal original aquí se cultivó de forma exógena a partir de zigotos de una sola célula, provistos de aire y alimento construido a partir de isótopos puros estables. El Instituto tuvo que comenzar con formas bajas, naturalmente; es posible sintetizar proteínas para ordenar. Pero pronto nuestros trabajadores tuvieron suficiente ecología para introducir especies superiores, eventualmente mamíferos. Incluso la primera generación fue solo radioactiva. Las generaciones siguientes se mantuvieron casi absolutamente limpias. Las lámparas suministran luz ultravioleta, el aire reciclado … bueno, en principio no es diferente de una nave espacial de unidad ecológica “.

Radek negó con la cabeza. Apenas podía pronunciar las palabras: “¿Gente? ¿Humanos?”

“Durante los últimos 120 años. No fue difícil obtener germoplasma y cultivarlo. La primera generación se reprodujo normalmente, la segunda podría si la falta de espacio no nos obligara a cargar sus alimentos con anticonceptivos químicos”. Detrás de su placa frontal, Lang hizo una mueca. “Nunca lo habría permitido si hubiera sido director en ese momento, pero ahora estoy atascado con la situación. La legalidad es muy dudosa. ¿Qué tan mal viola los derechos civiles de un hombre cuando lo mantiene preso, pero darle la inmortalidad? ”

Abrió la puerta, un manual arcaico. “No podemos hacerlo mejor para ellos que esto”, dijo. “El volumen de espacio que podemos encerrar en un campo magnético de la fuerza necesaria ya está en un máximo absoluto”.

La luz brota automáticamente del techo. Radek miró hacia un dormitorio. Estaba bien cuidado, los muebles ornamentales. Más allá podía ver otras habitaciones … recreación, supuso vagamente.

La puntuación de los cascos en las camas apenas se movió. Sólo uno se despertó. Parpadeó, bostezó y se arrastró hacia los visitantes, bastante desnudo, con su largo cabello enredado en la frente baja, una sonrisa suelta en la boca.

“Hola, Bill”, dijo Lang.

“Uh … ¿tienes algo? ¿Tienes dinero para Bill?” Una mano se extendió, rogando. Radek pensó en un simio entrenado que había visto una vez.

“Este es Bill”. Lang habló en voz baja, como si temiera que su voz se quebrara. “Nuestro habitante más viejo. Ciento diecinueve años, y él tiene el físico de un hombre de 20 años. Maduran, ya sabes, alcanzan su punto máximo y nunca vuelven a caer debajo de él”.

“Tengo Sumpin, doc, ¿eh?”

“Lo siento, Bill”, dijo Lang. “Te traeré algunos dulces la próxima vez”.

El imbécil dio un suspiro de animal y se tambaleó hacia atrás. En el camino, pasó junto a una mujer dormida y se acercó a ella con un gruñido. Lang cerró la puerta.

Había otra quietud.

“Bueno”, dijo Lang, “ahora lo has visto”.

“Quieres decir … ¿no quieres decir que la inmortalidad te hace así?”

“Oh, no. En absoluto. Pero mis predecesores eligieron acciones de bajo grado a propósito. Recuerda a esos monos. ¿Cuánto tiempo crees que un humano normal podría permanecer cuerdo, encerrado en una pequeña cueva como esta y nunca atreverse a dejarlo? ? Esa es la única manera de ser inmortal, ya sabes. ¿Y a qué parte de la raza se le podría dar un cuidado tan elaborado, incluso si pudieran soportarlo? Sólo un pequeño porcentaje. Tampoco vivirían para siempre, ya están contaminados, nacieron radiactivos. Y pase lo que pase, ¿quién se quedará afuera y mantendrá el aparato en orden? ”

Radek asintió. Sentía el cuello rígido y, dentro del traje, apestaba a sudor. “Tengo la idea”.

“Y, sin embargo, si se supieran los hechos, si tuviera que responder a mis preguntas, ¿cuánto tiempo cree que sobrevivirá una sociedad como la nuestra?”

Radek trató de hablar, pero su lengua estaba demasiado seca.

Lang sonrió sombríamente. “Aparentemente te he convencido. Bien. Bien.” De repente, su mano enguantada salió disparada y agarró el hombro de Radek. Incluso a través de la pesada tela, el periodista podía sentir la furia hematizante de ese cierre.

“Pero eres solo un hombre”, susurró Lang. “Un hombre inusualmente razonable para estos días. Habrá otros.

“¿Qué vamos a hacer ?”

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