Era um mundo imortal, mas uma mulher estava morrendo.

Anne Tabor estava mole e pálida, seus longos e delgados membros fazendo apenas depressões rasas no banho de mercúrio que a sustentava. Webb Fellow permaneceu sobre ela aguardando os efeitos do sedativo para aliviar sua dor.

Seu título era Doutor , mas quase todo mundo nessa idade tinha um certificado de MD com várias especialidades para seu crédito. Webb Fellow foi simplesmente alguém que continuou a encontrar interesse e diversão no campo da manutenção fisiológica.

Ele estava alto e forte acima dela, de barriga magra, rosto suave e aparência calma, mas não se sentia especialmente calmo. Quando a agonia diminuiu do rosto de Anne, ele falou suavemente.

“Estou feliz que você veio para mim, Anne.”

Ela umedeceu os lábios e falou sem abrir os olhos. “Era você ou Clifford – e Cliff não pratica há um século ou mais. É – é muito importante para mim, Webb. Eu realmente quero viver. Não porque tenho medo de morrer, mas …”

“Eu sei, Anne. Eu sei.”

Todos em Chicago sabiam. Anne Tabor foi a primeira mulher daquela cidade a ser escolhida para a maternidade em quase uma década. E nos três dias desde que as notícias surgiram de Washington, Anne Tabor gerou dentro da corrente sanguínea de seu corpo adorável e quase perfeito, uma célula cancerígena mutante que ameaçava destruí-la. Leucemia Mutante!

“Apenas relaxe, querido. Temos toda a cidade de Chicago para aproveitar o sangue enquanto trabalhamos com essa coisa.”

Ele tocou a mão fria na testa febril dela, e o leve movimento agitou a auréola dourada que o cabelo dela fazia na superfície prateada do mercúrio.

A palavra “querido” ecoou estranhamente em seus ouvidos, uma vez que ele disse isso. Seus olhos se abriram com a expressão de sentimento e agora estavam bem abertos e azuis enquanto o examinavam. Um pequeno sorriso curvou seus lábios pálidos. “Eu ouvi corretamente?”

“Sim querido.” Ele repetiu a palavra deliberadamente e, pela primeira vez desde os seus dias de estudante, sentiu a teia de suas emoções apertar e torcer em um nó de irracionalidade.

Ela não deve morrer … não agora!

Seu sorriso se alargou com seu olhar de espanto leve. “Por que Webb, eu acredito que você quis dizer isso!”

“Você sempre foi alta em meus afetos, Anne.”

“Sim, mas – é uma vida longa . Uma vida tão longa!”

Essa maldita frase de novo! A essência da sanidade, eles a chamavam. O clichê dos clichês que subestimavam todo esse negócio da imortalidade. Não se preocupe com as frustrações do momento. Todos os obstáculos são transitórios – todos os obstáculos e todas as emoções. O preço da imortalidade é cautela, paciência, temperança. Apegos pessoais profundos levam ao amor, o amor leva ao ciúme, inveja à insensatez, insanidade à violência , violência a—

Tudo o que ele dissera era que ela era alta em suas afeições, mas ninguém mais falava de tais coisas. Quando um fez, considerou-se que mais do que a promiscuidade convencional estava envolvido em suas intenções.

Ele se virou abruptamente e estudou os mostradores que registravam sua pressão arterial, pulso e metabolismo. Incrível como até as mulheres de trezentos anos permaneciam sensíveis ao menor sinal de paixão infantil em seus homens. E mais fantástico ainda, que ele, Webb Fellow, da geração original de imortais de cerca de setecentos anos, deveria encontrar a centelha destrutiva da possessividade ainda viva em seu sistema nervoso semanticamente ajustado.

Mecanicamente, ele notou as linhas da sístole e da diástole na carta rotatória e ordenou que um atendente administrasse sangue total. Antes que ele a deixasse, ele se virou por um momento. “Não deve ser mais do que 24 horas, Anne, e eu prometo a você que não haverá prejuízo para sua capacidade materna.”

Ele ficou surpreso ao notar que as lágrimas brotaram em seus olhos. “Obrigado, Webb. Clifford estava preocupado que eu pudesse ser desclassificado”.

“Bobagem! Clifford não tem mantido as coisas”. Ele se afastou sem mais comentários, mas ao sair da cirurgia para a patologia ficou perturbado. Por que Clifford estava tão preocupado com ela? Será que Clifford pensar que Anne iria escolher ele para o pai o seu filho?

O pensamento surgiu como uma cobra. Antes que ele pudesse bloqueá-lo, as presas eram profundas, e o veneno do ciúme adolescente corria do cérebro para os endócrinos, para a corrente sanguínea, envenenando todo o seu sistema nervoso.

É uma vida longa!

Ele recorreu ao velho antídoto, desprezando sua fraqueza enquanto respirava as palavras. Eles saíram como um suspiro. Ele descobriu que estava procurando em sua memória para determinar se ele ou Clifford poderiam reivindicar Anne por antiguidade.

Antiguidade? Que maldito absurdo foi isso? Anne tinha trocado de um lado para outro entre Clifford e ele por pelo menos 250 anos – com alianças triviais e incontáveis ​​com quantos outros homens?

Mas os outros não contaram. Foi ele e Clifford que Anne preferiu, assim como ele e Clifford haviam discutido em inúmeras ocasiões a perpétua atração de Anne por ambos. Anne era a favorita de Clifford e ele não fazia segredo disso.

“Aqui, Webb. Nós temos!” Era Porter, o patologista da equipe principal, segurando um pequeno frasco de líquido claro e carmesim. “Este sal de proteína férrica deve curar nossa famosa dama muito rapidamente. Ele jogou um inferno súbito na cultura.”

“Oh, sim? Tudo bem. Obrigado, Porter. Muito obrigado!”

O patologista de ombros estreitos deu-lhe uma segunda olhada. “Certamente. Não mencione isso.” Ele fez uma pausa, em seguida, perguntou abruptamente: “Ela nomeou você por paternidade?”

Webb conseguiu manter o frasco estável à luz, mas sua voz era um pouco tensa e alta. “Ainda não – isto é, nós não discutimos isso. É uma possibilidade, suponho.”

“Eu suponho”, Porter zombou suavemente. “Você com a mais alta classificação de desejabilidade genética no Estado, mais ou menos alguns municípios.”

Sim, havia outros dois homens em Illinois com uma classificação genética tão alta quanto Webb Fellow, e um deles era Clifford Ainsley.

A questão óbvia se lançou sobre Webb pela primeira vez. Era por isso que Anne Tabor parecia concentrar seus favores em cima dele e de Clifford? Teria ela antecipado a eventualidade de ter sido escolhida para a maternidade e seu critério para a companhia masculina ter sido simplesmente uma alta classificação genética?

É uma vida longa. Mesmo com probabilidades tão improváveis ​​contra a contingência, ele supôs que qualquer mulher qualificada alimentasse secretamente a esperança de que algum dia …

Com a inexplicável tensão aumentando nele, ele passou o frasco para um assistente com instruções para administrá-lo. Anne não estaria em condições de discutir o assunto por mais um ou dois dias.

Mas ele deve saber. Ele deve saber se ela já havia escolhido Clifford.

Colocou uma jaqueta leve de rua, pegou um expresso na parte de cima e pegou um táxi. Seu dedo estava pousado sobre o mostrador de destino antes que ele percebesse, com um sobressalto, que esquecera o número de cinco dígitos do endereço de Clifford. Fazia muito tempo desde que ele ligara para seu velho amigo.

Amigo? O conceito pareceu de repente estranho. Quanto tempo desde que sua amizade se dissolveu em uma rivalidade não reconhecida?

Absurdo. Ele e Clifford estavam incomumente ocupados com suas respectivas profissões. E como Clifford havia se ramificado da medicina para a robótica, seus caminhos e interesses simplesmente divergiram. Alternando quase semanalmente entre os dois homens, Anne Tabor mantinha cada um ou menos informados das atividades do outro, mas de alguma forma ele e Clifford pararam de se encarar.

O diretório deu-lhe o número de Clifford e ele discou. O pequeno veículo se ergueu rapidamente, entrou no padrão de tráfego invisível e começou a aplicar o código-endereço discado na rede eletrônica que mostrava Chicago como um gigantesco waffle. Enquanto o tráfego se acumulava à frente em um estriamento particular, o táxi inclinou-se suavemente e em ângulo reto para o próximo rumo paralelo e prosseguiu.

Limpo, seguro, à prova de idiotas. Transporte perfeito dentro dos limites geométricos proibidos, pensou Webb. Um número infinito de rotas de um ponto a outro – como o curso de uma vida humana – mas tudo dentro de certos limites proibidos.

É uma vida longa.

O curso da vida de um homem poderia ser considerado uma passagem com infinitas possibilidades somente se ele fosse autorizado a recuar ocasionalmente. Era isso que ele estava fazendo? A vida ficara tão monótona que ele buscava novamente o desvio da imaturidade?

Imortalidade.

Foi realmente tão importante? Uma vez houve um tempo em que o amor aberto e sem vergonha foi aceito como uma das mais fortes motivações da vida. E não foi apenas um sentimento de possessividade ciumento. Havia um sentimento de reciprocidade, uma ternura, um altruísmo e uma proximidade de comunhão entre homem e mulher.

Como essa condição exaltada se tornou degradada na associação casual que existia entre os sexos? Debaixo? Esse foi um termo carregado. Qual foi o problema com ele? Anne Tabor era uma criatura adorável e desejável, mas não mais adorável, não mais desejável do que uma centena de outras mulheres que conhecia.

Uma sensação estranha e quase singular de vergonha tomou conta dele quando seu táxi afundou na pista de pouso do prédio de apartamentos de Clifford. Ele deve esconder seu estado de espírito de Clifford ou ser julgado um completo imbecil.

“Bem, Webb! Isso é uma surpresa.” O rosto de Cliff estava totalmente sem emoção. “Anne! É sobre Anne, não é?”

“Anne vai ficar bem.”

“Bom, bom! Você me assustou, parado ali na porta como um mensageiro da desgraça. Eu pensei por um momento – bem, as coisas não seriam as mesmas sem a pequena Annie, não é?”

Eles haviam se mudado para o apartamento de Cliff e Webb tirou a jaqueta. Os aposentos espaçosos e os compromissos caros lembraram Webb da riqueza de Clifford.

“O negócio de robôs deve prosperar”, comentou Webb. “Anne não mencionou tal luxo aqui.”

“A garota é diplomática, minha amiga. Tática, doce, inteligente.”

Webb olhou para cima rapidamente. Ele havia se sentado e Clifford estava diante dele em uma pose dura e quase desafiadora. “Eu sou bem vindo aqui?” perguntou o médico sem rodeios.

“Certamente, certamente. Nós sempre vamos recebê-lo aqui. Nada precisa ser mudado só porque Anne deve ter um filho. Nada, isto é, exceto a observância costumeira da convenção monogâmica até que a criança nasça e seja criada.”

Um quilo de chumbo caiu no estômago de Webb. “Então, Anne nomeou você por paternidade?”

O corpo esguio e bem-feito de Clifford perdeu-se no centro preciso de uma cadeira grande, ele olhou para Webb, pensativo. “Bem, praticamente. Nós estávamos discutindo isso na outra noite quando ela teve os primeiros sintomas deste ataque.” Ele esfregou o queixo sem pêlos. “Por quê? Você especialmente aspirava à nobre condição de paternidade?”

O sarcasmo preguiçoso era salgado na ferida. Com dificuldade, Webb manteve o rosto inexpressivo. “Quando eu ouvi a notícia, naturalmente eu dei a possibilidade de alguma consideração. É por isso que eu vim até aqui”.

“Eu vejo. Anne não te disse.”

“Ela estava em aflição considerável quando eles a trouxeram. Eu … eu não perguntei a ela.”

Apesar do cabelo negro e do rosto jovem, havia alguma coisa em Clifford que Webb não gostava, uma dureza, uma indiferença sem brilho que beirava a grosseria. O pensamento de perder Anne completamente por mais de dezoito anos para esse homem era mais doloroso até do que Webb previra.

Impulsivamente ele disse: “Pelo amor dos velhos tempos, Cliff, você me fará um grande favor?”

O engenheiro olhou para ele e esperou.

“Tire férias. Desapareça por alguns meses.”

As sobrancelhas escuras permaneceram em linha reta. “E fugir de Anne? Você não é sério.”

“Eu sou.”

Clifford riu sem sorrir. “É melhor você cabeça para o hormônio porto e tomar -se um período de férias, velho. Você está ficando senil.”

“Então você não vai se retirar?”

“Claro que não. Você está pedindo mais do que um favor. Você está me pedindo para ofender Anne. Essas coisas são importantes para as mulheres.”

“É importante para mim também, Cliff.”

“Bem, eu vou ser-” O homem menor ficou de pé e colocou as mãos nos quadris. “Nunca pensei em ver o dia em que o respeitado membro do Élder Webb Fellow viria como um calouro do segundo século. De todos os comentários anacrônicos!”

“Entende?” Webb disse ansioso: “Não é importante para você. Por que você não pode fazer isso por mim, Cliff? Eu simplesmente não consigo suportar a ideia de ficar sem Anne todos esses anos”.

“Relaxe, Webb. É uma vida longa. Anne estará de volta em circulação antes que você perceba.” Ele andou até uma mesa baixa e extraiu um pequeno caderno de endereços de uma gaveta. “Se você tem poucas amizades femininas no momento em que você pode tê-las. Eu não vou precisar delas por um tempo.”

Henan Kangtai Pharmaceutical Co., Ltd.